Violette dimenticata

E’ forse il destino di molte donne che incrociano la vita di uomini speciali, quello di essere dimenticate. E’ accaduto anche a Violette (Charlotte) Cunnington, nome d’arte Suzanne Clair.

Nella biografia di Leslie Howard ha avuto un posto ingombrante, indubbiamente, che non si sapeva come trattare. Certamente i sentimenti dei figli di Leslie non potevano essere completamente sereni, riguardo alla donna che per quattro anni è stata così vicina al padre. Ma a parte loro, è triste constatare che nessuno si sia mai occupato di Violette. Eppure ha condiviso con Leslie un periodo difficile e allo stesso tempo importante, dal punto di vista della produzione artistica. E se Leslie l’ha voluta accanto a sé in due film (Pimpernel Smith e The First of the Few), qualcosa deve significare.

Non ho intenzione di fare di questo blog una pagina di pettegolezzi, sugli amori veri o presunti di Leslie Howard. Indipendentemente dal giudizio che ognuno di noi è libero di dare dell’atteggiamento “ambiguo” che Leslie tenne nella sua vita privata (ma chi siamo noi per giudicare?), Violette fu una donna importante nella sua vita; non riusciva ad accettarne la morte improvvisa, e le lettere che continuò a scriverle anche dopo la scomparsa di lei sono commoventi. E certamente anche lei mostrò una notevole devozione, accettando per anni quella strana vita “a metà”.

Violette era nata a Maisons Lafitte, vicino Parigi, il 7 aprile 1910, ed era stata battezzata col nome di Charlotte. Morì nel novembre del 1942, di un’infezione violenta e fulminante che non le lasciò scampo. Ronald racconta che Leslie l’aveva conosciuta durante le riprese di Pygmalion, agli studios di Pinewood, dove Violette lavorava come segretaria del produttore Gabriel Pascal. L’aveva convinta a passare alle sue dipendenze come segretaria, e negli anni successivi il rapporto di lavoro si era trasformato in un sentimento profondo.  Ronald riporta un brano di uno scritto di suo padre, in cui questi ricordava di come lui e Violette avessero tentato di mettere fine alla loro storia senza riuscirci: “In fact, we tried to crush it all at birth… for not long after, doubting me, you went away to France. And I, from pride or stupidity – or perhaps from fear – let you go. And as you went I knew my life was in the aeroplane with you…”

In effetti, rimasero insieme fino alla fine. Nel suo testamento, Leslie aveva lasciato a Violette la casa di Beverly Hills, e non aveva modificato il testamento neanche dopo la sua morte. Non so cosa sia accaduto di quella casa, ma sono state diverse le case in cui hanno vissuto insieme, in America e in Inghilterra.

Mi faceva piacere ricordarla e strapparla per un momento all’oblio.

With Violette, 1939

Violette and Leslie, 1939


Maybe, being forgotten is the fate of women who cross the lives of special men. This is what happened to Violette (Charlotte) Cunnington, a.k.a. Suzanne Clair.
In Leslie Howard’s biographies she had an uncomfortable place, she was a character nobody could easily deal with. Obviously, Leslie’s daughter and son could not feel totally serene about a woman whose life had been so strictly connected to their father’s for four years. Nevertheless, she shared with Leslie a difficult period of his life, those years that were so important for his artistic production. And the fact that Leslie wanted to have her with him in two of his films (Pimpernel Smith and The First of the Few) must mean something, after all.
I have no intention of making a gossip page of this blog; I am not interested in Leslie Howard’s affairs, real or presumed. A part from the opinion we can have of Leslie’s “ambiguous” attitude in his private life (but who are we to judge?), Violette was an important woman in his life; he could not accept her sudden death, and the letters he kept on writing to her after she died, are so moving. And she certainly proved very devoted for accepting that uncomfortable situation for years.

Violette was born in Maison Lafitte, near Paris, on April 7, 1910. She was baptized as Charlotte. She died in November 1942, of an acute and devastating infection. In his book, Ronald says that Leslie had met her while shooting Pygmalion at Pinewood Studios, where she worked as Gabriel Pascal’s secretary. He persuaded her to become his own secretary, and over time their relationship changed into a deep feeling. Ronald transcribes a passage from one of Leslie’s letters, in which Leslie narrates how Violette and himself had tried to put an end to their relationship: “In fact, we tried to crush it all at birth… for not long after, doubting me, you went away to France. And I, from pride or stupidity – or perhaps from fear – let you go. And as you went I knew my life was in the aeroplane with you…”
In fact, they stayed together until her death. In his will, Leslie had left his Beverly Hill house to Violette, and did not change it even after Violette’s death. I do not know what happened of that house; but there were other houses where they lived together, in America and in England.

I just wanted to remember Violette, and snatch her for a moment from oblivion.

Violette Cunnington in The First of the Few, 1942

Violette

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