Leslie Howard e lo spirito di Nelson – Cathedral Steps, 1942

L’archivio della British Pathé conserva un video prezioso, relativo alla grandiosa produzione di Cathedral Steps di Clemence Dane, organizzata dall’ENSA (Entertainment National Service Association, l’organizzazione costituita nel 1939 da Basil Dean e Leslie Henson per offrire spettacoli alle truppe impegnate nella Seconda Guerra Mondiale) come speciale commemorazione del Trafalgar Day. A questa produzione partecipò, su invito di Basil Dean, Leslie Howard nel ruolo di Horatio Nelson.

Oltre al documento in questione, che è liberamente accessibile sul sito della British Pathé, ci sono altri documenti ancora più ampi sul sito di Movietone.com, ma occorre registrarsi per effettuare la ricerca sull’archivio e visualizzare i file. Sono due: uno più lungo – di pessima qualità, pieno di salti e vuoti – che però dà un’idea complessiva dello spettacolo, anche se Leslie si intravede solo per un attimo; l’altro, più breve, è invece proprio quello che cercavo. All’interno, ci sono alcuni secondi preziosi di riprese nelle quali Leslie legge la preghiera di Nelson.

Ronald Howard nel suo libro In Search of My Father,  fa un racconto commosso di quel momento. Riporto qui il brano relativo, per introdurre il filmato che in me ha suscitato una grandissima emozione.

Leslie’s part in these grand proceedings seemed unpretentious, almost modern, by comparison. In a stillness, unbroken by trumpets or drums, he emerged from the Cathedral, a spare, almost ghostly figure in a silver-grey uniform that seemed to contain the last mortal remains of the victor of Trafalgar. There was a tomb-like pallor to his features. When he kneeled at the top of the steps a hush came over the crowds, as if, indeed, they were looking at a ghost. He seemed to hold them in the tight stillness of his clasped hands – and when he spoke Nelson’s prayer quietly and simply, on that grey November day, he seemed to speak from the very heart of England. It was a moment people remembered with a catch of breath.

Screenshots dal filmato Movietone

Leslie Howard - Nelson's Prayer (1942)

Leslie Howard - Nelson's Prayer (1942)

ON THE STEPS OF ST PAUL’S (filmato della British Pathé)
Cathedral Steps, St. Paul's, 1942

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